Впервые термин «рэггей» появился в 1968 году — так назвали популярный танцевальный ритм, родившийся на Ямайке. Однако позже слово «рэггей» стали использовать для характеристики различных стилей афро-карибской музыки и американского ритм-энд-блюза, претерпевшего серьезную трансформацию на Ямайке.

Популярная музыка беднейших слоев населения Ямайки в 40-е годы называлась «менто» — это были типичные африканские песни, доставшиеся жителям острова от их предков, исполнявшиеся под гитары и перкуссию, однако ритмика пришла из местной музыкальной культуры — такие танцы, как калипсо, румба, меренга и самба, сплавленные с типично африканским речитативом-распевом, стали основой новой музыки островов.

После второй мировой войны через радиотрансляцию на Ямайку просочилась американская популярная музыка, которая оказала значительное влияние на культуру страны, — ритм-энд-блюз передавали диск-жокеи Майами, Нового Орлеана и Мемфиса, а пластинки с американской музыкой привозили демобилизованные военные. Благодаря таким американским исполнителям, как Джонни Эйс, Луис Джор дан, Эймос Милберн и Фэтс Домино, в конце 40-х — начале 50-х годов ритм-энд-блюз приобрел на Ямайке огромную популярность.

К 1960 году американская музыка заполонила остров, и местные антрепренеры Коксоун Додд, Принс Бас-тер и Дьюк Рейд закупили аппаратуру и открыли студии, в которых мог ли записываться ямайские исполнители. Таким образом центром звукозаписи Ямайки стал Кингстон. Первые местные певцы — Лорел Эйткен, Оуэн Грэй, Джеки Эдварде и Деррик Морган — начинали с подражания американским звездам ритм-энд-блюза, но вскоре нашли свой собственный стиль, сочетавший в себе ритм-энд-блюзовую стилизацию для духовых, клавишных, электрогитар и контрабаса, и аранжированные в размер 4/4 песни менто.

Странный прыгающий ритм «рассекал» ритм-энд-блюзовую основу, а в тот момент, когда, по музыкальной логике, они должны были бы сливаться, воз никала пауза — такой стиль получил название «ска» (ska). На Ямайке ска популяризировали группы и певцы, обращавшиеся прежде всего к молодежной аудитории, — The Skatalites, The Soul Vendors, The Ska Kings, The Maytals, The Blue Busters, The Wailers, Стренджер Коул, Эрик Моррис, Джимми Клифф, Джастин Хайнз.

Доступность звуковой аппаратуры помогла встать на ноги такому отпочкованию от ска, как «тоустинг» (toast ing): диск-жокеи накладывали свой голос на уже имеющуюся фонограмму и полученную таким образом запись транслировали в эфир — в качестве «авторского» дополнения могли быть цитаты газетных статей, собственные умные мысли, или же диск-жокеи просто пародировали тех, чьими пластинками пользовались. От тоустинга перекинулся мостик к «дабу» (dub) — приему, который сводился к редактированию фонограммы путем перестановки ее фрагментов, добавлением новых и удалением лишних. Постепенно тоустинг и даб перекочевали с радиостанций в студии звукозаписи, где ими начали пользоваться исполнители.

Первыми «тоустерами», чьи хиты прогремели в конце 60-х — начале 70-х годов, были Кинг Ститт и Ю Рой — вслед за ними в такой манере стали записываться Ай Рой, Big Youth, Принс Джаззбо, Dillinger и многие другие. Ли Перри, Кинг Табби и Аугустос Пабло начали экспериментировать с инструментальным дабом, и добились такого успеха, что их приемы положили основу целой школы звукозаписи, которой сейчас пользуются операторы всего мира.

К середине 60-х ска уже представлял собой окончательно сформировавшееся музыкальное направление с густой сетью поджанров — можно про следить параллельную эволюцию ска и американского ритм-энд-блюза, который к началу 70-х начал постепенно смещаться в сторону соединения с госпелз: и ска, и ритм-энд-блюз стали заметно мягче и лиричнее. 1966 год был отмечен замедлением и своего рода монотонностью ритмов ска — новая стилистическая ветвь получила на звание «рок-стэди» (rock stedy); первыми хит-мейкерами рок-стэди были Элтон Эллис, Делрой Уилсон, Кен Бут, The Heptones и The Paragons. Отдали должное новому направлению и английские группы ритм-энд-блюза, такие, как The Kinks, Hollies и The Beatles, — на британском телевидении даже появилась программа с таким названием, а объединение фирм Pickwick Records и Decca учредили серию сборников Rock Steady.

В 1968 году появилась более темповая раз новидность рок-стэди — «поппа-топ» (poppa-top), в которой преуспели The Pioneers, Дезмонд Деккер, адепты чуть более жесткого рэггей The Slickers и ветераны The Maytals. Характерный саунд рэггей достигался от части за счет перемены ролей инструментов: гитара функционировала, главным образом, как часть ритм-секции, создавая аккордную «подкладку» базового ритма композиции, а бас-гитара играла мелодические контрапункты к партии вокала. Ударные отслеживали все ритмические сбивки и расставляли акценты.

Огромное влияние на музыкальную культуру Ямайки, и в том числе на рэггей, оказало растафарианство — религиозно-философское учение, принципов которого придерживались очень многие музыканты острова. Можно без преувеличения утвер ждать, что к 1970 году растафариан ство стало главной движущей силой рэггей. Такие ямайские группы, как The Abyssinians, The Charmers, Burning Spear и The Wailers. использовали в своей музыке ритуальные ритмы и распевы, а также прямые цитаты из Раста и мистико-политических опусов Маркуса Гарви. Таким образом, всплеск рэггей в 70-е годы был напрямую связан с растафарианством, что отразилось на природе звука, ритмике и даже языке песен — тексты изобиловали африканизмами и местным религиозным слэнгом.

Во второй половине 70-х вокальные трио Mighty Diamonds, Black Uhuru, The Itals и такие коллективы, как Sly And Robbie и The Roots Radics Band значительно ужесточили ритм рэггей — четкие мелодические и ритмические линии композиций этих групп получили мощное импровизационное развитие, что позволило классифицировать рэггей как одно из направлений рок-музыки. Параллельно развивалась лирическая ветвь рэггей, которую представляли главным образом вокальные стилисты Шугар Майнот, Деннис Браун и Грегори Айзекc, имевшие репутацию «крунеров» (от crooner — «эстрадник», или исполнитель романтических любовных песен).

Несмотря на то, что наибольшее распространение рэггей получило в США, не обошел этот стиль стороной и Европу, и прежде всего Великобританию, где элементы рэггей включали в свою музыку Элвис Костелло, Police, The Specials, The Clash, The Damned и даже The Rolling Stones. Проникновение рэггей практически во все стили и направления рока в значительной степени повлияло на стилистику популярной музыки 80-х и 90-х годов, а слияние рэггей с рэпом, фанком, панк-роком и хардкором обусловило появление новых стилей и направлений. По общему мнению, после того как в начале 70-х Эрик Клэптон включил в свой репертуар и таким образом популяризировал классику рэггей «I Shot The Sheriff» Боба Марли, рэггей стал естественным компонентом британского рока. Однако синтез рэггей и фанка, который в конце 80-х произвели на американской земле Faith No More, Extreme и Red Hot Chili Peppers, привел к возрождению рэггей в новом качестве и обусловил всплеск интереса к классике жанра.