Согласно легенде, эмбиент (ambient — «окружающий») придумал в начале 70-х гг. Брайан Иноу. Он лежал в больнице и от нечего делать вслушивался в звуки уличного движения. В этом на первый взгляд хаотичном шуме Иноу смог уловить организующее начало. Он решил, что подобная музыка должна восприниматься как неотъемлемая часть окружающей среды.

Иноу создал записи, пропагандирующие новое направление: «Музыка для аэропортов» (Music Гог Airports, 1979 г.), «Эмбиент-4: на земле» (Ambient 4: On Land, 1984 г.) и др.

Большой вклад в формирование эмбиента внёс немецкий композитор Клаус Шульце . В ранних произведениях Шульце совмещал звучание синтезатора со звуками окружающей среды. Практически весь его «Дрезденский концерт» (The Dresden Performance, 1991 г.) построен на сочетании звуков повседневной жизни и природы.

Существенное влияние на эмбиент оказали Стив Хилледж (Steve HiLLage), Харолд бадд (Harold Budd), Роберт Рич (Robert Rich) и Стив Роуч (Steve Roach). Они пытались сочинять произведения, свободные от влияния как популярной музыки, так и классики.

Эту музыку назвали спейс-мьюзик (Sрасе music — «космическая музыка»): по мысли авторов, она происходит из космоса и одновременно обращается к «внутреннему космосу» слушателя. Слишком необычный по форме, эмбиент никогда не привлекал к себе внимания широкой аудитории, а следовательно, не зависел от коммерции. В этой музыке практически всегда отсутствует чётко выраженная мелодия или танцевальный ритм.

Дальнейшее развитие направления произошло в конце 80-х — начале 90-х гг. в Великобритании. Под воздействием эмбиента возникла музыка, ставшая альтернативой основному потоку техно и получившая название чилл-спейс (chill-space). Привнесение в чилл-спейс записей голосов животных, ритуальных песнопений и других неожиданных звучаний привело к появлению чилл-аута (chill-out). Сочетание эмбиента с разными на-правлениями породило также эмбиент-техно (ambient techno), эмбиент-хдус (ambient
house) идр.